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El sector de la piedra natural y su adaptación a la nueva normativa de protección ante la exposición a radiaciones ionizantes

Escrito por Fueyo Editores en . Publicado en : Artículos / Minería

Variedades de granitos de ExtremaduraTras un largo periodo de convivencia, la Directiva 2013/641 EURATOM del Consejo de la Unión Europea, obliga a los Estados miembros a su transposición, poniendo en vigor las disposiciones legales, reglamentarias y administrativas necesarias para dar cumplimiento a lo establecido en ella, a más tardar el 6 de febrero de 2018 (Artículo 106). En esta Directiva se establecen las normas de seguridad básicas para la protección contra los peligros derivados de la exposición a radiaciones ionizantes para la salud de los trabajadores y de la población.

Información de Fueyo Editores
Artículo de Juan José Tejado Ramos
Licenciado en Ciencias Geológicas y Doctor en Física Aplicada

En ella se tratan temas como las restricciones y los límites de dosis para la exposición ocupacional y médica, la evaluación de dosis, los niveles de referencia, las inspecciones, la protección radiológica, los requisitos de educación/ formación/información, el radón en los lugares de trabajo, los planes de acción, las autoridades competentes…

Algunas informaciones interesadas y la ausencia de respuestas técnicas coherentes están poniendo al sector de la piedra natural en una situación incómoda y en el punto de mira de consumidores y administraciones. En estos momentos en los que las informaciones surgen y se transmiten de forma rápida e incontrolada por las redes sociales, algunos pueden ver grandes oportunidades de negocio, lo que puede generar grandes damnificados. El sector de la piedra natural debe ser consciente de lo que se juega en esta “batalla” que comenzó hace unos años, pero que ahora vive sus momentos más decisivos. Es momento de que el sector trabaje de forma unida y se cargue de argumentos técnicos para poder rebatir aquellas informaciones mal intencionadas o inciertas, que pueden perjudicar sus intereses.

Esta posible amenaza para los intereses del sector se debe convertir en una oportunidad de mejora y demostrar que la piedra natural sigue siendo el material de calidad y referencia en toda obra de construcción.

IMPORTANCIA DEL SECTOR DE LA PIEDRA NATURAL

El sector de la piedra natural es un sector tradicional que ha sabido adaptarse a las nuevas exigencias reglamentarias y a las tendencias de la sociedad actual, dando una solución adecuada a cada una de las necesidades. Es un sector estratégico para determinadas comarcas y regiones por el empleo directo e indirecto que genera, por su contribución al PIB industrial y porque ayuda a fijar la población en zonas rurales.

A pesar de los momentos delicados que este sector vivió durante la crisis global sufrida, la crisis particular de la construcción en España y por la competencia de los países emergentes en este sector; muchas de las empresas de nuestro país han sabido adaptarse y sobrevivir a estas circunstancias adversas, buscando nuevos nichos de mercado o innovando en sus procesos y productos, lo que ha permitido que el sector continúe siendo un referente mundial, tanto por el volumen de material extraído y elaborado, como por la calidad de sus productos.

Además, España es un país referente y sus empresas mantienen el liderazgo en lo relativo a la fabricación de maquinaria y equipos auxiliares para la extracción y transformación de la piedra natural.

LA DIRECTIVA 2013/641 EURATOM Y EL SECTOR DE LA PIEDRA NATURAL

La entrada en vigor de las disposiciones legales, reglamentarias y administrativas necesarias para dar cumplimiento a la Directiva 2013/641 EURATOM del Consejo de la Unión Europea afecta al sector de la piedra natural de tres maneras principales:

- En primer lugar, las empresas del sector son consideradas como industrias NORM (Naturally Occurring Radioactive Material, Material Radioactivo de Origen Natural), por ser industrias convencionales, no nucleares, que utilizan materias primas que contienen radionúclidos naturales, de la serie del uranio y el torio. La caracterización radiométrica de las materias primas, productos intermedios, productos comerciales y residuos que se generan en este tipo de industrias es esencial para una evaluación de las dosis que pueden ser recibidas por sus trabajadores, con el fin de evaluar su riesgo radiológico o para una estimación del impacto radiactivo en el medioambiente.

- En segundo lugar, los materiales de construcción identificados por los estados miembros como de interés desde un punto de vista de la protección radiológica (entre los que se encuentra la piedra natural), deberán determinar su Índice de concentración de actividad para la radiación gamma (Índice I) previo a su comercialización, para las actividades de 226Ra (serie del 238U), 232Th y 40K. Su aplicación tiene como objetivo demostrar la necesidad o no de que estos materiales deban estar sujetos a requisitos específicos para los códigos de construcción pertinentes o restricciones del uso previsto de tales materiales. La Comisión Europea sugiere que los materiales de construcción deben estar exentos de toda restricción respecto a su radiactividad. El valor 1 del Índice de concentración de actividad (Índice I) puede usarse como herramienta de cribado conservadora para identificar aquellos materiales que puedan ocasionar la superación del nivel de referencia establecido para la exposición externa en recintos cerrados a radiación gamma procedente de los materiales de construcción, adicionalmente a la exposición externa al aire libre, y que será de 1 mSv/año.

- En tercer lugar, los Estados Miembros establecerán un plan de acción y garantizarán que se adopten medidas, para hacer frente a los riesgos a largo plazo debido a las exposiciones al radón en viviendas, edificios de acceso público y lugares de trabajo para cualquier vía de entrada del radón, ya sea el suelo, materiales de construcción o el agua. En el caso de España, la nueva y próxima redacción del Código Técnico de la Edificación (CTE) recogerá estos requisitos específicos que contemplen las condiciones mínimas de salubridad, referente a concentraciones de radón, exigidas a los espacios habitados.

LA PIEDRA NATURAL, RADIACIÓN Y GAS RADÓN

La radiación natural es considerada de lejos como la principal responsable de la dosis de radiación ionizante externa que recibe la población durante su vida (UNSCEAR, 2000). En el medio natural, la principal fuente de radiación gamma son las rocas del substrato y los minerales del suelo. En el caso del interior de construcciones realizadas por el hombre, aparte de la radiación procedente del suelo y subsuelo, la principal fuente de radiación son los materiales de construcción, entre los que se encuentran los materiales pétreos.

De igual forma, el radón (222Rn) procedente del radio 226Ra, se encuentra presente de forma natural en mayor o menor medida en la composición de determinadas rocas que forman la corteza terrestre, así como en las aguas subterráneas como consecuencia de la disolución de este gas en ellas. Al utilizarse estas rocas como materias primas en construcción, puede haber una contribución a los niveles de radón acumulados en el interior de las viviendas, por este uso. Sin embargo, hay que tener en cuenta que el terreno es la principal fuente de radón. En función del contenido de uranio que posea la roca, el terreno será potencialmente activo en la generación de radón.

Estudios realizados por el geólogo y doctor en Física Aplicada, D. Juan José Tejado Ramos, ofrecen datos fehacientes y actualizados al sector de la piedra natural para argumentar de forma técnica sobre la inocuidad de los granitos analizados, tanto en el desarrollo de la actividad industrial como para su posible utilización como material de construcción. En su tesis doctoral “Análisis de la extracción y transformación de granitos como actividad NORM. Diseño de protocolo”, demuestra que la influencia de los materiales pétreos estudiados (41 variedades de granitos extremeños) se puede considerar muy limitada con respecto a los niveles máximos de exposición establecidos por las exigencias reglamentarias, en lo relativo a la protección contra los peligros derivados de la exposición a las radiaciones ionizantes.

PRINCIPALES CONCLUSIONES OBTENIDAS DURANTE EL DESARROLLO

En el trabajo realizado, se calculó el Índice de concentración de actividad gamma (Índice I) para los 41 granitos extremeños, a partir de las muestras analizadas en el laboratorio Laruex de la Universidad de Extremadura. Del análisis de los resultados obtenidos para este índice I en cada una de las variedades comerciales de granito, se concluye que todas las variedades analizadas presentan valores de I inferiores a 2, por lo que se podrían utilizar sin ningún tipo de restricción en revestimientos interiores, usos más habituales de los granitos extremeños. Además, gran parte de ellos se podrían utilizar de forma masiva en interior, teniendo en cuenta algunas consideraciones, e incluso alguno de ellos podría utilizarse de forma masiva sin restricciones.

En la determinación de la exhalación superficial de radón para los 25 granitos analizados, se obtuvieron valores bajos, siendo además los menores valores los obtenidos para el acabado pulido, el acabado más utilizado en interiores.

El desarrollo de gran parte del trabajo se centró en el estudio de una empresa del sector del granito, cuyos trabajadores se encuentran expuestos a tres vías principales de exposición, cuya importancia relativa depende de su localización dentro de la empresa y de la actividad que desarrollan. Estas vías de exposición son: la irradiación externa, la inhalación de aerosoles y la presencia de radón.

  • Los valores más elevados de irradiación externa corresponden a aquellos lugares en los que el monitor de medida de la tasa de dosis se encontraba más próximo a la materia prima granítica o donde existía un volumen mayor de dicho material: zona de acopios (producto final, bloques, etc.) o en la proximidad al frente de cantera. Estas zonas de mayor irradiación son zonas poco transitadas y en las que el tiempo de permanencia de los trabajadores es mínimo. Además, en estas zonas los trabajadores suelen realizar su trabajo con la ayuda de maquinaria pesada (palas de carga, camiones, traspalé...), que con frecuencia pueden atenuar al menos parcialmente dicha irradiación.
  • Uno de los principales riesgos a los que están sometidos los trabajadores del sector del granito es la de su exposición al polvo. Por la importancia que presenta el polvo en este sector, se procedió a realizar una analítica del contenido radiactivo de la fracción de polvo presente en la actividad de la empresa, en aquellos puestos de trabajo más expuestos. A la hora de realizar una estimación de la potencial dosis de radiación interna a la que pueden estar sometidos los trabajadores del granito de la empresa del estudio, se procedió al cálculo de esta dosis efectiva. La dosis por radiación obtenida debido a la inhalación de polvo por parte de los trabajadores de la industria analizada se encontraba muy por debajo del límite de dosis efectiva establecido para los trabajadores expuestos a radiación ionizante y para el público en general.
  • También fue determinada la presencia de radón en la zona de estudio y en las infraestructuras industriales de la empresa (oficina, vestuarios, naves industriales…). Los valores obtenidos tanto en la oficina como en los vestuarios (zonas de mayor riesgo de acumulación de radón en el estudio) se encuentran significativamente por debajo de los 300 Bq/m3 establecidos por la reglamentación vigente para los lugares de trabajo (RPSRI, Real Decreto 1439/2010). Como cabía de esperar, en las áreas abiertas o semi-abiertas (zona de fábrica y zona de labra manual), las concentraciones de radón medidas son muy pequeñas.

Otra parte importante de este estudio ha sido el análisis del impacto radiológico ambiental, que esta actividad minero-industrial origina en su entorno. El proceso de extracción y transformación de la piedra natural genera una cantidad significativa de material estéril de diferente granulometría. En el análisis de los principales radionucleidos presentes en los residuos de la industria de granito analizada, se puede observar que algunos de estos radionucleídos se pueden transferir al agua utilizada como refrigerante durante el proceso de transformación en la fábrica. Se puede comprobar que existe un ligero incremento en la actividad de los radionucleidos en el agua procedente de la balsa de decantación, debido a que a pesar de realizarse dicho proceso de separación (decantación y filtro prensa), sigue existiendo material sólido en suspensión, que contribuye al aumento observado del contenido radiológico. Gran parte de los residuos generados durante el proceso de transformación del granito (fracción gruesa y fracción fina) son considerados finalmente como desechos y depositados en escombreras para su gestión medioambiental. En estas escombreras, los residuos pueden estar sujetos a la intemperie, con lo que el contenido de radionucleidos de origen natural puede ser liberado parcialmente al medio ambiente y, por lo tanto, su impacto radiológico depende del grado de asociación de estos radionuclidos de origen natural. La biodisponibilidad de los radionucleidos naturales analizados en los residuos de roca estéril gruesa y en los lodos es muy limitada.

PROTOCOLO PARA EL ESTUDIO DEL IMPACTO RADIOLÓGICO EN LAS EMPRESAS DEL SECTOR DE LA PIEDRA NATURAL

Una aportación importante del trabajo desarrollado en la tesis doctoral realizada por D. Juan José Tejado ha consistido en la definición de un protocolo para poder llevar a cabo el estudio del impacto radiológico de la actividad minero-industrial de la extracción y transformación del granito. Esta metodología facilitará a la empresa la realización de forma sencilla de un completo análisis de su actividad:

1. Caracterización radiológica de la materia prima principal (o las principales), lo que permitirá:

• Calcular el Índice I del material ensayado (E.C. EU BSS, 2009).

• Comprobar si su actividad industrial puede quedar exenta de clasificarse como NORM.

• Evaluar la industria de acuerdo al RPSRI y la IS-33, basado en el análisis de las distintas vías de exposición:

2. Evaluación de la dosis efectiva a la que se encuentra sometido el trabajador o los trabajadores más expuestos (irradiación externa e inhalación de aerosoles).

3. Evaluación de la calidad del aire interior de las instalaciones, analizando el grado de exposición de los trabajadores al radón, en aquellas zonas interiores más susceptibles de acumular dicho gas.

La aplicación de este procedimiento a una empresa considerada como representativa de la actividad extractiva y transformadora de granito en Extremadura permitió comprobar que con su actual sistema productivo y sus actuales instalaciones no debe efectuar ningún tipo de control radiológico extra y tendrá libre circulación de sus productos en el ámbito europeo.

El protocolo propuesto en esta tesis puede ser una herramienta útil para el sector de las rocas ornamentales, a la hora de dar respuestas a las exigencias normativas en temas relacionados con la radiación natural existente en las materias primas pétreas.

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